Scammers target desperate Latino families whose migrant relatives are missing

VAN HORN, Texas — Ce sont de petits avertissements sur Facebook, dilués entre des milliers de commentaires et des centaines de photos dans des groupes en ligne à la recherche de migrants disparus à la frontière.

“Monsieur, supprimez votre numéro de téléphone d’ici”, a conseillé un utilisateur de Facebook à un autre. “Ils demanderont de l’argent en échange d’informations.”

“C’est dangereux de mettre le numéro”, a déclaré une autre personne. “Dans les réseaux il y a des escrocs qui ne ressentent pas la douleur de celui qui souffre.”

“Les mauvaises personnes profitent de la douleur des autres”, a écrit un autre utilisateur de Facebook.

Des groupes criminels ont ciblé des familles à la recherche d’êtres chers disparus à la frontière lors de leur migration vers les États-Unis.

Après avoir saisi des données et des photos sur leurs réseaux sociaux, des escrocs traquent les familles sur WhatsApp et par téléphone. Ils signalent des enlèvements présumés de proches disparus, recréent de fausses preuves de vie et demandent des milliers de dollars de rançons qui n’auront jamais lieu.

Noticias Telemundo Investiga s’est entretenu, à la caméra et hors caméra, avec plusieurs victimes. Ils ont décrit des escroqueries alimentées par l’espoir de retrouver des proches migrants perdus, qui parviennent à être crédibles en raison de la terrible réalité près de la frontière : des enlèvements de migrants se produisent quotidiennement dans la partie mexicaine et les disparitions ont atteint des proportions jamais vues dans le passé.

« Nous avons un membre de votre famille »

Rocío Palate, une immigrante de 47 ans originaire d’Équateur, a déclaré que son cœur s’était emballé lorsqu’elle a reçu le premier message WhatsApp.

“Nous avons votre parent”, ont-ils écrit. Elle doutait, se méfiait, soupçonnait, mais elle était aussi entraînée par le fort désir que son frère José Luis Palate soit vivant, attendant son aide à distance.

José Luis Palate en Équateur, avant de migrer vers le nord.Obtenu par Telemundo

Ils n’avaient pas eu de nouvelles de José Luis Palate, un maçon de 41 ans, depuis deux mois.

Rocío Palate l’attendait avec impatience dans le New Jersey. Grâce à son téléphone portable, elle l’aidait à chaque étape – du moment où il a dit au revoir à ses enfants en Équateur portant une mallette noire jusqu’à ce qu’il lui dise qu’il sautait par-dessus un mur près d’El Paso, au Texas, le 28 mai.

Avec des températures approchant les 100 degrés Fahrenheit, tout s’est compliqué après la traversée. José Luis Palate a envoyé à sa sœur une photo montrant le bout de ses chaussures et devant lui, tout ce qu’on pouvait voir était le désert, juste le désert. Il a dit qu’il était perdu.

Ils ont essayé de parler, de savoir où il était, mais la batterie de son téléphone portable était faible. “J’ai senti sa voix désespérée et mourante”, a expliqué sa sœur. Pendant le pic de chaleur ce jour-là, elle l’a appelé plusieurs fois, mais il n’a jamais répondu. Rocío Palate pensait qu’il était déjà détenu par la patrouille frontalière et c’est pourquoi il n’a pas décroché.

Jusqu’à ce qu’il réponde à 21h48 : “‘Aidez-moi, dites-leur de venir me chercher. Je me suis endormi. Aidez-moi'”, a déclaré Rocío à propos de sa dernière conversation avec son frère. “Ce sont les derniers mots qu’il m’a dit. La batterie était déjà épuisée et il a raccroché.”

A 1 heure du matin, le téléphone a de nouveau sonné, puis il n’y a pas eu de signal. Le coyote qui était censé récupérer le frère de Rocío Palate n’a pas non plus répondu à ses appels.

Le désert près de Van Horn, au Texas, où José Luis Palate a parlé pour la dernière fois à sa sœur au milieu de températures extrêmes, lui disant qu’il était perdu.Damia Bonmati

Désespérée, Rocío Palate a appelé le 911, les autorités locales, les consulats et les groupes de secours aux frontières dans les jours suivants. Elle a dit que l’ambassade équatorienne lui avait dit que rien ne pouvait être fait ; il leur a fallu 72 heures avant de signaler la disparition.

Deux mois plus tard, dévastée par le manque de nouvelles de José Luis Palate, la famille a posté dans un groupe Facebook pour demander des nouvelles de lui.

Il existe plusieurs pages sur Facebook où des messages désespérés, avides d’indices, se mêlent à quelques annonces joyeuses de « retrouvé vivant » qui redonnent espoir à d’autres familles. Chaque message est accompagné d’images, dont beaucoup de selfies souriants et de photos de famille heureuses de migrants avant que leur piste ne se perde en route vers le nord.

Rocío Palate a été contactée après que la famille a publié sur Facebook au sujet de son frère disparu.

‘Je te donne ton frère’

Les numéros de téléphone provenaient du Mexique et c’était une combinaison de messages écrits, de messages vocaux et d’appels. Mais tous les messages ont disparu du chat la seconde après que Rocío Palate les a vus. Cela la fit hésiter.

“Si vous voulez avoir un membre de votre famille à vos côtés, déposez 5 000 $ tout de suite et je vous donnerai votre frère à un certain endroit près de San Antonio”, a déclaré Rocío Palate.

Elle a demandé une preuve de vie. Ils lui ont envoyé des photos de son frère. L’un d’eux le montra tenant une pancarte avec la date de ce jour écrite dessus. Un autre l’a montré paraissant triste. Il y avait aussi une vidéo dans laquelle un homme a été vu allongé, avec la moitié de son visage couvert. Tout est apparu et a disparu instantanément.

La famille a eu le temps de prendre des captures d’écran. Ils ont hésité : les photos semblaient fausses, collées les unes aux autres, et l’homme dans la vidéo pouvait être n’importe quel homme au nez pointu, comme celui de son frère. Elle a demandé à parler à son frère, mais elle n’a jamais pu le faire.

La famille de José Luis Palate, un Équatorien porté disparu dans le désert après avoir traversé la frontière avec les États-Unis, a déclaré que des escrocs leur avaient envoyé cette photo falsifiée.Milton Verdugo / Telemundo Nouvelles

Cependant, les ravisseurs présumés ont appelé Rocío Palate et ont mentionné des détails intimes sur son frère, y compris les noms des membres de sa famille.

“Ils m’ont dit le nom de leur fille et de leur fils. J’ai dit : ‘Comment connaissent-ils les deux enfants ?'”, a déclaré Rocío Palate. Elle a dit à Noticias Telemundo Investiga que c’est à ce moment-là qu’elle pensait qu’ils avaient vraiment son frère captif.

Les ravisseurs présumés ont lancé un ultimatum à Rocío Palate. Si elle ne payait pas, ils allaient tuer son frère. Ce dimanche soir, 10 minutes avant la fermeture du magasin de transfert d’argent, Rocío Palate est allé effectuer un paiement de 5 000 $.

“Je pensais qu’ils l’avaient, et à ce moment-là, je ne me souciais de rien. Tout ce que je voulais, c’était qu’ils libèrent mon frère et me le rendent”, a-t-elle déclaré entre les larmes. “Parce que sa vie valait plus que ça, et je m’en fichais, parce que tu peux gagner de l’argent, mais tu ne peux pas faire ça avec une vie humaine.”

Rocío Palate a rapidement suivi toutes les instructions : elle a versé l’argent en cinq versements discrets de 1 000 $, tous sur différents comptes mexicains au nom de différentes personnes, toutes des femmes. Et il y avait encore deux conditions : elle devait déchirer toutes les fiches de paie en morceaux et leur envoyer une vidéo tout en les détruisant.

C’était ça. Il n’y aurait rien d’autre. Personne n’a confirmé le paiement et il n’y a plus eu de conversations téléphoniques. Ils n’ont jamais eu de nouvelles de José Luis Palate.

Rocío Palate s’est alors rendu compte qu’elle s’était fait arnaquer.

« Tout le monde pouvait voir ses photos »

Les questions se posent alors : pourquoi Rocío Palate n’a-t-elle pas réalisé que son numéro de téléphone était sur Facebook ou qu’ils n’avaient jamais spécifiquement dit « frère » mais simplement « parent » ? Il y avait aussi le fait qu’ils supprimaient tous les messages et toutes les photos immédiatement, et quand elle demandait à parler à son frère, l’appel était toujours coupé au préalable.

Quand il s’agit des photos de son frère qu’ils ont envoyées comme preuve de vie, Rocío Palate l’a compris.

“J’ai compris d’où ils l’avaient obtenu”, a-t-elle déclaré. “Ils ont cherché son nom et, comme il avait ouvert Facebook, tout le monde pouvait voir ses photos.”

Les escrocs ont obtenu des photos et des informations de base sur José Luis Palate à partir de publications sur les réseaux sociaux et de photos partagées sur les réseaux sociaux. Crédit : Famille du palais

Les escrocs avaient recadré le visage de José Luis Palate à partir de photos sur son profil public Facebook et trouvé les noms des enfants dans les tags photo.

Des semaines plus tard, de nouveaux escrocs l’ont à nouveau essayée, mais cette fois, elle était plus sage dans leurs stratagèmes.

La méthode est répétée

Sans données officielles pour connaître l’ampleur de l’arnaque, la pratique semble affecter plusieurs familles qui ont publiquement signalé la disparition de leurs proches qui ont migré vers le nord.

“D’après les communications que nous avons faites sur Facebook au sujet de la disparition, nous avons reçu de très nombreux messages, mais ce sont tous des photos retouchées. Nous avons même reçu un appel – et ils nous ont arnaqués”, a déclaré la sœur d’un migrant disparu qui n’a pas voulu publier son nom par crainte de représailles de la part des escrocs.

Son parent a traversé la frontière avec un groupe de migrants dirigé par un coyote, mais ils l’ont laissé dans la brousse près d’Uvalde, au Texas, car il a été blessé et n’a pas pu suivre le groupe. Ils n’ont plus jamais entendu parler de lui.

le les mêmes méthodes d’escroquerie sont répétées. Après une publication sur les réseaux sociaux, les escrocs prennent contact en privé, envoient des photos douteuses du migrant disparu comme preuve de vie et demandent des milliers de dollars de rançon.

L’US Immigration and Customs Enforcement, ou ICE, a un bras dédié à l’enquête sur les crimes de trafic d’êtres humains. Il a déclaré à Noticias Telemundo Investiga qu’il n’avait aucune trace de ces escroqueries. Il n’a connu que des cas réels d’enlèvements, a déclaré par téléphone une porte-parole du sud du Texas.

Mais certains comtés à la frontière du Texas sont au courant de ces extorsions.

Dans le comté de Culberson, dans l’ouest du Texas, le shérif Oscar Carrillo s’est dit dépassé par l’augmentation sans précédent du nombre de migrants disparus et morts dans sa juridiction – une zone dure et reculée aux températures extrêmes, considérée comme l’une des zones les plus risquées pour le passage des frontières.

Lors d’une patrouille avec Noticias Telemundo Investiga, Carrillo a reçu un appel d’une famille qui avait signalé la disparition d’un être cher.

À l’autre bout du fil, on entendait la voix inquiète d’une femme mexicaine : « Ils nous demandent 5 000 $ pour livrer [the relative]. Mais la photo, la vérité, ne nous convainc pas. Nous l’avons déjà envoyé pour examen, et c’est un photomontage”, a déclaré la femme au shérif.

Au Texas, le shérif du comté de Culberson, Oscar Carrillo, a déclaré qu’il n’était pas surpris que les escroqueries ciblent les familles de migrants disparus.Damia Bonmati

Carrillo n’a pas été surpris d’entendre le récit, mais il a été choqué par une arnaque aussi tordue.

“C’est possible. C’est ce que font les cartels : ils extorquent de l’argent. Ils prennent de l’argent aux familles », a-t-il déclaré après l’appel lors d’un trajet à travers d’imposantes collines que les migrants doivent d’abord traverser avant que les passeurs n’essayent de les récupérer.

Les criminels, a déclaré Carrillo, profitent du fait que les rapports de disparitions à la frontière sont à des niveaux jamais vus auparavant.

Les recherches et sauvetages de migrants à la frontière sont passés de 4 920 au cours de l’exercice 2019, avant la pandémie, à 12 833 au cours de l’exercice 2021, selon l’US Customs and Border Protection.

Il y a également eu une augmentation du nombre de décès : les autorités ont trouvé 557 corps au cours de l’exercice 2021, soit près du double de celui de 2019, avant la pandémie. Cela a été particulièrement aigu dans l’ouest du Texas, où se trouve le shérif.

Dans la région d’El Paso – où José Luis Palate, le frère de Rocío Palate, a été perdu – ces sauvetages ont bondi de 5 500 %, un chiffre difficile à croire.

L’insomnie de Rocío Palate ne vient pas du fait d’avoir payé 5 000 $ à des escrocs, a-t-elle déclaré. Ce qui la ronge le plus, c’est qu’elle n’a pas pensé à dire à son frère d’appeler le 911.

Quelques jours après la disparition, un officier de police local a déclaré à Rocío Palate que son frère aurait dû appeler le 911 lorsqu’il s’était perdu, au lieu de compter sur sa sœur du New Jersey, à des milliers de kilomètres de là, pour que les trafiquants viennent le chercher.

“Je pense à mon frère tout le temps”, a déclaré Rocío Palate. “Je pense que quand il m’a demandé de l’aide, je ne pouvais rien faire. Je pense que je suis coupable parce que je ne pouvais rien faire à ce moment-là, parce que je ne savais pas comment le faire. Je demande seulement Dieu qu’il est vivant, mais parfois je pense au pire. Il n’y a pas d’autre explication : Parce que sinon, où est-il ?

Une version antérieure de cette histoire a été publiée à l’origine dans Noticias Telemundo.

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