Russian speakers in Estonia live in a tug-of-war between Russia and the West

NARVA, Estonie – Cette ville d’environ 55 000 habitants située à la frontière avec la Russie pourrait se trouver au bord d’un nouveau rideau de fer créé par l’invasion de l’Ukraine par la Russie. C’est un endroit entre deux mondes, où la Russie et l’identité russe rencontrent l’Estonie et l’Occident.

Cela se voit même dans l’architecture : des bâtiments brutalistes aux contours durs de l’ère soviétique abritent ou s’assoient entre des restaurants de sushis, un épicier allemand et un incubateur de startups. Un nouveau centre commercial tout en courbes qui abrite des magasins comme H&M contraste avec un poste de contrôle frontalier bien gardé et animé à moins d’un kilomètre. Environ 3 000 personnes traversent quotidiennement. Les Russes viennent en Estonie pour acheter du fromage qu’ils ne peuvent pas acheter chez eux ou d’autres produits occidentaux, et les Estoniens se rendent parfois en Russie pour du carburant et des matériaux de construction bon marché.

L’Estonie, ainsi que les pays baltes voisins de Lettonie et de Lituanie, ont des populations qui reflètent ce mélange et la géopolitique tendue. Beaucoup ici décrivent trois camps parmi les russophones. Environ un tiers sont totalement opposés à la guerre de la Russie en Ukraine, tandis qu’un groupe intermédiaire déclare souhaiter la paix mais exprime un sentiment de confusion parmi les informations vacillantes des médias occidentaux et des sources de propagande russes. Une petite minorité soutient l’invasion russe.

Alors que les attaques russes en Ukraine persistent sous le prétexte qu’elles protègent les Russes de souche dans les régions du Donbass et les fausses affirmations selon lesquelles ils extirpent les nazis, on craint que les russophones des pays baltes ne fournissent une autre voie au président Vladimir Poutine pour se développer La sphère d’influence de la Russie. Certains pensent également que ce groupe pourrait être manipulé par Moscou – et la propagande qui est diffusée au-delà des frontières – pour devenir des agents involontaires dans la nouvelle guerre froide qui commence à prendre forme.

Un quartier résidentiel dans la banlieue de narva.
Un quartier résidentiel dans la banlieue de Narva. Alessandro Rampazzo pour NBC News

En plus des circonstances instables, davantage de Russes susceptibles d’être opposés à Poutine traversent également la frontière alors qu’ils fuient la répression et l’économie en spirale du pays.

“Nous avons réalisé que nous courions de grands risques et que nous devions partir”, a déclaré Felix, un professionnel de l’informatique russe qui a demandé que son nom de famille ne soit pas divulgué par peur du Kremlin. “Lorsque la guerre a commencé, nous pensions qu’il y avait une très forte probabilité que toutes les possibilités d’aller à l’étranger, de venir de l’étranger, etc., seraient simplement fermées – le rideau de fer tomberait.”

Felix avait assisté et aidé à organiser des semaines de manifestations avant que des rumeurs de loi martiale et de renforcement de la sécurité aux frontières ne le convainquent de fuir vers l’Estonie avec sa famille. Ils avaient toujours des visas touristiques d’une visite récente et ont effacé de leurs comptes de médias sociaux et de leurs téléphones tout matériel pouvant être considéré comme opposé à Poutine ou à la guerre en Ukraine.

L’identité russe et la langue russe étaient autrefois considérées comme des questions politiques utilisées lors des élections, a déclaré Dmitri Teperik, directeur général du Centre international pour la défense et la sécurité à Tallinn, qui a précédemment dirigé un certain nombre d’efforts d’intégration des russophones en Estonie. Cela a changé.

“Malheureusement, depuis 2014, le discours au sein de notre société a changé pour voir la population russophone à travers le prisme de la sécurité”, a déclaré Teperik.

L’ancien responsable du gouvernement a déploré que les efforts d’intégration de l’Estonie aient été réactionnaires dans le passé. En 2007, après que le gouvernement estonien a choisi de déplacer une statue en bronze d’un soldat soviétique dans la capitale, considérée par beaucoup comme un symbole de répression, des militants pro-Kremlin ont déclenché une émeute.

Après cela, a déclaré Teperik, l’Estonie a poursuivi de plus grandes méthodes de sensibilisation, que le gouvernement a répétées à chaque fois que la Russie s’en est prise : la Géorgie en 2008, la Crimée en 2014 et maintenant en 2022.

“Ce sont tous des signaux très sérieux”, a déclaré Teperik, “et nos politiciens et autorités de l’État sont devenus très préoccupés par la question désormais célèbre :” Narva sera-t-il le prochain ?”

“Ne nous leurrons pas”

Plus de 95 % des habitants de Narva parlent russe et au moins 30 % possèdent un passeport russe, de sorte que chaque acte d’agression du Kremlin devient un point d’éclair pour la ville.

Des affiches gouvernementales qui ont récemment circulé à Narva posent la question en russe, ukrainien, estonien et anglais : « Avez-vous eu des contacts ou connaissez-vous quelqu’un qui a eu des contacts avec les agences de renseignement de Russie ou de Biélorussie ? Signalez ces cas au Service de sécurité intérieure estonien.

Image : une affiche demandant des informations aux civils estoniens s'ils ont eu des contacts avec des agences de renseignement en russie ou en biélorussie.
Une affiche concernant un potentiel espionnage russe récemment diffusée par le Service de sécurité intérieure estonien.Renseignement estonien

Jürgen Klemm, l’attaché de presse du Service de sécurité intérieure estonien, a déclaré que l’agence peut aider les personnes qui sont utilisées par les services de renseignement étrangers, mais qu’elles doivent se manifester.

“Nous fournirons à ces personnes la meilleure issue possible à cette situation qui leur est infligée par les services de renseignement russes ou biélorusses”, a déclaré Klemm. “Sinon, en cas de condamnation pénale, on peut retrouver son nom sur la liste des personnes condamnées pour trahison et crimes contre l’Etat.”

L’Estonie et d’autres pays ont essayé d’intégrer les communautés russophones à des degrés divers dans le passé, mais ces efforts revêtent désormais une nouvelle urgence. La guerre en Ukraine fait que certains responsables des États baltes craignent de plus en plus que les russophones puissent être des cibles potentielles de désinformation et donc des menaces pour la sécurité nationale.

Cette préoccupation est une réponse à la doctrine nationaliste du Kremlin. Bien que les responsables du gouvernement estonien ne craignent pas la Russie en tant que menace militaire immédiate, ils restent conscients que Moscou pourrait représenter un risque majeur pour sa sécurité nationale et que les plans expansionnistes de la Russie pourraient ne pas s’arrêter en Ukraine.

De nombreux autres signaux viennent de la Russie elle-même : la Douma d’État, la chambre basse du Parlement, a déclaré qu’elle envisageait une législation qui déclarerait tous les russophones “compatriotes” de l’État et dignes de la protection de la Russie, et l’ancien président russe Dmitri Medvedev, qui est vice-président du Conseil de sécurité de la Russie, a déclaré cette semaine que l’objectif de la guerre en Ukraine est “l’opportunité de construire enfin une Eurasie ouverte – de Lisbonne à Vladivostok”.

En réponse, l’Estonie a fait pression pour un soutien militaire accru de la part de l’OTAN et a récemment ajouté certaines restrictions aux Russes et aux Biélorusses qui souhaitent déclarer leur résidence en Estonie, ce qui a rendu plus difficile pour les personnes de ces pays sans visa de voyager ici.

Les services de police et de garde-frontières estoniens ont également renforcé les mesures de sécurité au passage de la frontière. Erik Liiva, de la police et des gardes-frontières estoniens, a déclaré qu’ils avaient renforcé la frontière, menaient des entretiens plus longs avec ceux qui traversaient, effectuaient des contrôles plus approfondis des véhicules et des effets personnels et consacraient plus de main-d’œuvre à la surveillance de la zone.

L'officier de police erik liiva au poste frontière de narva où l'estonie rencontre la russie.
L’officier de police Erik Liiva au poste frontière de Narva où l’Estonie rencontre la Russie. Alessandro Rampazzo pour NBC News

Edgars Rinkēvičs, le ministre letton des Affaires étrangères, a déclaré dans une interview la semaine dernière que son gouvernement surveillait de près la situation. Les autorités ont fourni plus de 160 visas humanitaires aux Russes depuis le début de la guerre, mais ils ont réprimé autant que possible l’immigration en provenance de Biélorussie et de Russie, car certains fuient simplement la situation économique.

Le Parlement letton, quant à lui, envisage des projets de loi qui suspendraient la délivrance de permis de séjour temporaires aux citoyens russes et biélorusses jusqu’en juillet 2023. Un deuxième projet de loi permettrait de retirer la citoyenneté lettone à ceux qui ont soutenu la guerre ou d’autres crimes contre un État démocratique. ou les personnes qui ont commis ces crimes.

Rinkēvičs a déclaré que son pays ne pouvait pas se permettre d’être naïf quant au large soutien à Poutine et à la guerre en Russie.

« Ne nous leurrons pas », a déclaré Rinkēvičs, notant que certains gouvernements occidentaux avaient eu tort d’insister sur le fait que les opinions de Poutine ne reflétaient pas celles de la population russe dans son ensemble. “Il y a une sorte de sentiment solide qu’ils ont besoin de reconstruire une sorte d’empire, qu’ils ont besoin de redonner de la grandeur à la Russie, et ce sentiment est partagé par beaucoup.”

Lutte contre la propagande russe

La ministre estonienne des Affaires étrangères, Eva-Maria Liimets, a déclaré à NBC News que de nombreux russophones en Estonie se sont intégrés, notant qu’il y a des députés russophones.

Alors que son pays est au courant de l’arrivée de Russes en Estonie, elle a déclaré que la priorité du gouvernement était les Ukrainiens traversant la frontière estonienne. Liimets a déclaré qu’environ 100 à 140 Ukrainiens forcés de fuir en Russie traversaient chaque jour la frontière estonienne.

La rivière narva sépare l'estonie de la russie.
La rivière Narva sépare l’Estonie de la Russie.Alessandro Rampazzo pour NBC News

L’Estonie a montré son engagement envers les réfugiés ukrainiens en accueillant environ 25 000 personnes depuis le début de la guerre, soit l’équivalent de 2 % de l’ensemble de sa population, a déclaré Liimets. Aux États-Unis, cela représenterait plus de 6 millions de réfugiés.

Le gouvernement estonien s’efforce également de faire en sorte que la vérité sur le conflit soit claire pour les résidents estoniens, a-t-elle ajouté.

“Nous avons également vu une campagne massive de la Russie concernant la désinformation et la désinformation et, bien sûr, notre communauté russophone suit beaucoup de nouvelles russes”, a déclaré Liimets. “Et donc, de notre point de vue, il est très important de continuer à expliquer à notre société qui est l’agresseur, ce qui se passe réellement en Ukraine – c’est quelque chose que nous continuons à faire à tout notre peuple.”

L’Estonie, comme d’autres pays, a interdit les médias russes considérés comme de la propagande. Ces chaînes étaient souvent populaires dans les foyers russophones, non seulement pour les actualités et les talk-shows débordant de propagande du Kremlin, mais aussi pour leurs programmes de divertissement – ​​des émissions policières et des drames historiques plus rhétoriquement innocents.

Cependant, ils sont toujours accessibles à ceux qui paient pour un forfait câblé premium ou acquièrent une antenne parabolique, mais les responsables ici ont déclaré qu’ils voulaient au moins créer une barrière à l’entrée et limiter les dollars publicitaires que les chaînes de propagande russes peuvent gagner. .

Ils ont également accru leurs investissements dans les médias russophones de l’Estonie. Raadio 4 et NTV+ sont tous deux soutenus par le gouvernement estonien et ont récemment élargi leurs options de programmation, mais ils sont toujours confrontés aux perceptions et aux opinions du public qu’ils s’efforcent de servir.

Julia bali, rédactrice en chef de radio 4, dans son bureau de tallinn, estonie, le 31 mars 2022.
Julia Bali, rédactrice en chef de Radio 4, dans son bureau de Tallinn, Estonie, le 31 mars 2022.Alessandro Rampazzo pour NBC News

Julia Bali, rédactrice en chef de Raadio 4, a déclaré que sa chaîne – la plus grande chaîne de radio russophone d’Estonie – avait perdu 30% de son audience après avoir couvert de près l’invasion de la Crimée par la Russie et repoussé la ligne du Kremlin. Elle a le sentiment qu’elle pourrait encore perdre des auditeurs maintenant.

Des appels réguliers arrivent dans sa station, a-t-elle dit, dans lesquels les auditeurs en profitent pour l’appeler «nazie», «fasciste» et même «esclave du département d’État américain» pour s’être opposée à Poutine et à la Russie.

“Je passe mon temps – autant que j’en ai, autant que je peux – à parler à chaque personne qui m’appelle ou m’écrit, même si c’est le week-end, la nuit, nous sommes toujours en ligne”, a déclaré Bali. “Cela fait partie de notre travail et c’est désormais normal, cela n’a rien d’exceptionnel. Nous devons le faire, sinon, ces chaînes de propagande mangent tous les auditeurs et tout le public et elles n’ont pas d’alternative.

Pourtant, la vérité peut sembler relative dans des endroits comme Narva, une ville où la Russie est géographiquement proche mais encore vue un peu floue par certains.

Jevgeni Timoštšuk, un résident russophone de Narva qui travaille comme coordinateur de programme pour la branche de Narva du Conseil nordique des ministres, un groupe intergouvernemental, dirige des séminaires pour les résidents russophones sur la façon d’identifier la désinformation, mais il a dit même qu’il avait du mal à fois.

“J’ai mes amis de Saint-Pétersbourg, ils me disent que tous les médias européens et américains sont de la propagande, puis on nous dit en Estonie que tout ce qui vient de Russie est de la propagande, et nous sommes ici à Narva entre ces deux mondes”, a déclaré Timoštšuk. . “Je lis moi-même les informations une fois par jour pour essayer d’avoir une vue d’ensemble – la Russie dit ceci, l’Ukraine dit cela, les États-Unis disent ceci – et peut-être qu’après cela, je peux comprendre quelque chose, mais je ne suis pas sûr.”

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